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12.2 : Action positive

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    L'action positive fait référence au traitement équitable des minorités et des femmes en matière d'emploi et d'éducation. Des programmes d'action positive ont été lancés dans les années 1960 pour permettre aux personnes de couleur et aux femmes d'accéder à l'emploi et à l'éducation afin de compenser la discrimination passée. Le président John F. Kennedy a été le premier fonctionnaire connu à utiliser ce terme lorsqu'il a signé un décret en 1961 ordonnant aux entrepreneurs fédéraux de « prendre des mesures positives » pour s'assurer que les candidats sont recrutés et traités sans égard à leur race et à leur origine nationale. Six ans plus tard, le président Lyndon B. Johnson a ajouté le sexe, la race et l'origine nationale aux catégories démographiques pour lesquelles l'action positive devrait être utilisée. Johnson a prononcé un discours très célèbre à ce sujet en 1965 :

    Vous ne prenez pas une personne enchaînée, ne la libérez pas, ne l'amenez pas sur la ligne de départ, puis vous ne lui dites pas qu'elle est libre de courir contre toutes les autres tout en croyant à juste titre que vous avez été totalement équitable (Le, 2001).

    Bien que de nombreux programmes d'action positive soient toujours en vigueur aujourd'hui, les décisions des tribunaux, la législation des États et d'autres efforts ont limité leur nombre et leur portée. Malgré cette réduction, l'action positive continue de susciter de nombreuses controverses, les universitaires, les membres du public et les élus ayant tous des opinions tranchées sur la question (Cohen et Sterba, 2003 ; Karr, 2008 ; Wise, 2005). Un domaine en particulier qui a fait l'objet de nombreux débats est celui des admissions à l'université.

    L'une des principales décisions des tribunaux en matière d'action positive a été la décision de la Cour suprême des États-Unis dans l'affaire Regents of the University of California v. Bakke (1978). Allan Bakke était un homme blanc de 35 ans dont l'admission à la faculté de médecine de l'université de Californie à Davis avait été refusée à deux reprises. Au moment où il a postulé, UC Davis avait pour politique de réserver 16 sièges dans sa promotion d'entrée de 100 personnes à des personnes qualifiées de couleur afin de compenser leur sous-représentation dans la profession médicale. Les notes universitaires et les scores de Bakke au test d'admission au Medical College étaient supérieurs à ceux des personnes de couleur admises à UC Davis chaque fois que Bakke a postulé. Il a intenté une action en admission au motif que son rejet équivalait à une discrimination raciale inversée fondée sur le fait qu'il était blanc (Stefoff, 2005).

    L'affaire a finalement été portée devant la Cour suprême, qui a statué à 5 contre 4 que Bakke devait être admis à la faculté de médecine de l'UC Davis parce qu'on lui avait injustement refusé l'admission en raison de sa race. Dans le cadre de sa décision historique mais complexe, la Cour a donc rejeté l'utilisation de quotas raciaux stricts en matière d'admission, car elle a déclaré qu'aucun candidat ne pouvait être exclu sur la seule base de sa race. Dans le même temps, la Cour a également déclaré que la race peut être utilisée comme l'un des nombreux critères que les comités d'admission prennent en compte lorsqu'ils prennent leurs décisions. Par exemple, si un établissement souhaite une diversité raciale parmi ses étudiants, il peut utiliser la race comme critère d'admission, ainsi que d'autres facteurs tels que les notes et les résultats des tests.

    Le débat le plus récent sur l'action positive a eu lieu en 2014, lorsque Students for Fair Admissions, représentant un groupe d'étudiants américains d'origine asiatique rejetés par Harvard, a intenté une action en justice contre l'université. Les étudiants ont contesté le processus d'admission de Harvard, faisant valoir que Harvard plafonne le nombre de places disponibles pour les étudiants asiatiques et affirmant que la seule façon de vraiment garantir aux Américains d'origine asiatique une chance égale en matière d'admission est d'éliminer complètement la race du processus. En 2019, un juge fédéral a décidé que Harvard pouvait légalement prendre en compte la race d'une personne dans le processus de candidature afin de créer un corps étudiant plus diversifié, défendant ainsi l'action positive. L'affaire a été portée en appel par Students for Fair Admissions et devrait être portée devant la Cour suprême.

    Les opposants à l'action positive invoquent plusieurs raisons pour s'y opposer. L'action positive, disent-ils, constitue une discrimination à rebours et, en tant que telle, est à la fois illégale et immorale. Les opposants à l'action positive soutiennent que les personnes qui bénéficient de cette action sont moins qualifiées que la plupart des Blancs avec lesquels elles se disputent un emploi et accèdent à l'université. En outre, selon les opposants, l'action positive implique que les personnes qui en bénéficient ont besoin d'une aide supplémentaire et sont donc moins qualifiées. Cette implication stigmatise les groupes qui bénéficient de l'action positive.

    Une équipe de gens d'affaires qui se donnent la main

    Figure\(\PageIndex{1}\) : Travailler ensemble en équipe. (CC PDM 1.0 ; RawPixel via LifeOfPix)

    En réponse, les partisans de l'action positive donnent plusieurs raisons de la favoriser. Beaucoup affirment qu'il est nécessaire de remédier non seulement à la discrimination passée et au manque d'opportunités pour les personnes de couleur, mais aussi à la discrimination et au manque d'opportunités persistants. Par exemple, grâce à leurs réseaux sociaux, les Blancs sont bien mieux placés que les personnes de couleur pour se renseigner et trouver un emploi (Reskin, 1998). Si tel est le cas, les personnes de couleur sont automatiquement désavantagées sur le marché du travail et une forme d'action positive est nécessaire pour leur donner des chances égales en matière d'emploi. Les partisans affirment également que l'action positive contribue à accroître la diversité sur le lieu de travail et sur le campus. Selon eux, de nombreux collèges accordent une certaine préférence aux lycéens qui vivent dans un État éloigné afin d'ajouter la diversité nécessaire au corps étudiant ; aux étudiants « hérités », c'est-à-dire ceux dont les parents sont allés dans le même établissement, pour renforcer la fidélité des anciens élèves et les motiver à faire des dons à l'établissement ; et à athlètes, musiciens et autres candidats dotés de certains talents et compétences spécialisés. Selon les partisans, si toutes ces formes d'admission préférentielle ont du sens, il est également logique de prendre en compte les origines raciales et ethniques des étudiants alors que les agents d'admission s'efforcent d'avoir un corps étudiant diversifié. En outre, les partisans soutiennent que les allégations de discrimination à rebours sont fondées sur des émotions et non sur des faits.

    Les partisans ajoutent que l'action positive a effectivement réussi à élargir les opportunités d'emploi et d'éducation pour les personnes de couleur, et que les personnes bénéficiant de l'action positive ont généralement obtenu de bons résultats sur le lieu de travail ou sur le campus. À cet égard, les recherches révèlent que les étudiants afro-américains diplômés de certains collèges et universités américains après avoir été admis en vertu de directives d'action positive sont légèrement plus susceptibles que leurs homologues blancs d'obtenir des diplômes professionnels et de s'impliquer dans les affaires civiques (Bowen & Bok, 1998).

    Comme l'indique cette brève discussion, plusieurs raisons existent pour et contre l'action positive. Un point de vue prudent est que l'action positive n'est peut-être pas parfaite mais qu'elle est nécessaire sous une forme ou une autre pour compenser la discrimination passée et persistante et le manque d'opportunités sur le lieu de travail et sur le campus. Sans l'aide supplémentaire que les programmes d'action positive apportent aux personnes de couleur défavorisées, la discrimination et les autres difficultés auxquelles elles sont confrontées ne manqueront pas de perdurer. Le calendrier des décisions de la Cour suprême des États-Unis relatives à l'action positive permet de comprendre comment la Cour a façonné les politiques et les pratiques en matière d'action positive, et continuera probablement de le faire à l'avenir.

    Photographie de la façade du bâtiment de la Cour suprême.
    Figure\(\PageIndex{2}\) : « Cour suprême » (CC BY 2.0 ; TexasGoPvote.com via Flickr)

    Contributeurs et attributions

    • Rodriguez, Lisette. (Université de la ville de Long Beach)
    • Tsuhako, Joy. (Collège Cerritos)
    • Sociologie (Barkan) (CC BY-NC-SA 4.0)

    Ouvrages cités

    • Bowen, W.G., & Bok, D.C. (1998). La forme du fleuve : conséquences à long terme de la prise en compte de la race dans les admissions aux collèges et universités. Princeton, New Jersey : Presse universitaire de Princeton.
    • Cohen, C., et Sterba, J. P. (2003). Action positive et préférence raciale : un débat. New York, New York : Oxford University Press.
    • Karr, J. (éd.) (2008). Action positive. Détroit, Michigan : Greenhaven Press.
    • Le, C.N. (2001). Action positive et Américains d'origine asiatique. Nation asiatique : le paysage de l'Amérique asiatique.
    • Reskin, B. F. (1998). Réalités de l'action positive en matière d'emploi. Washington, DC : Association américaine de sociologie.
    • Stefoff, R. (2005). L'affaire Bakke : remise en cause de l'action positive. New York, New York : Marshall Cavendish Benchmark.
    • Wise, T.J. (2005) Action positive : préférence raciale en noir et blanc. New York, New York : Routledge.