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3.8 : Angleterre néolithique (3100 av. J.-C. — 1600 av. J.-C. environ)

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    Dans les plaines de Salisbury en Angleterre se trouve Stonehenge (3,36), l'un des monuments mégalithiques les plus célèbres de l'Antiquité. Les habitants du Néolithique étaient nomades mais sont passés à l'agriculture après avoir découvert que le blé céréalier sauvage pouvait être récolté et que les graines pouvaient être replantées l'année suivante. La chasse était une source de nourriture supplémentaire et fournissait les éléments nécessaires pour les vêtements, les os pour les outils et la graisse pour la cuisine. La région possédait également de l'eau, du bois et de la pierre abondants pour la construction et l'habitation, des provisions nécessaires aux habitants du Néolithique qui habitaient la région, vivaient probablement en petits groupes ou en tribus organisées en groupes de maisons avec des toits, des portes et des sols. Il existe des preuves de l'existence d'étagères pour stocker les aliments et de peaux posées sur le sol pour dormir.

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    3.36 Stonehenge

    Stonehenge lui-même est une forme d'art composée de pierres géantes sculptées dans des poteaux individuels et des linteaux de soutien. La construction de Stonehenge a commencé en 3100 avant notre ère en tant qu'enceinte de terrassement entourée d'un fossé circulaire ; le long du fossé, de multiples tombes ont été découvertes par des scientifiques. Les complexes de Henge ont été construits selon les méthodes traditionnelles de creusement de berges et de fossés, d'un fossé circulaire creusé à l'aide d'outils simples et de terre accumulée à l'extérieur du fossé. Ce fossé est commun à tous les henges et constitue un signe révélateur de la construction d'un henge pour les archéologues. Les premiers constructeurs de henges ont peut-être utilisé du bois au lieu de pierres. Les archéologues estiment que la construction complète de Stonehenge a duré des centaines d'années après la formation du henge initial ; toutefois, il s'agissait d'un effort très complexe de la part de personnes disposant de peu d'outils. Les pierres du mégalithe devaient être extraites et transportées par voie terrestre, fluviale et maritime.

    Il existe deux cercles de pierre distincts ; les pierres les plus extérieures sont les énormes pierres de sarsen et les pierres bleues plus petites provenant du cercle intérieur. Les archéologues pensent que les pierres de Sarsen, qui pèsent environ 25 tonnes chacune et mesurent quatre mètres de haut, sont du grès provenant d'une région appelée Marlborough Downs, à vingt-neuf kilomètres du site de construction. Les quatre-vingts pierres bleues plus petites ont été ajoutées au site vers 2300 avant notre ère, chaque pierre pesant de deux à quatre tonnes, et les archéologues estiment que la pierre provenait du Pays de Galles, à plus de 250 kilomètres de distance. La pierre la plus massive, connue sous le nom de Heel Stone (3,37), pèse plus de 30 tonnes et se trouve sur l'avenue principale menant au site, l'utilisation de la pierre étant inconnue. Cependant, pendant le solstice d'été, le soleil se lève derrière la pierre et brille dans le cercle.

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    3.37 Heel Stone 3.38 Joints à mortaise et à tenon

    Comme en témoignent tous les débris de pierre dans les champs entourant Stonehenge, les pierres massives ont été façonnées à la main à l'aide de marteaux. Les outils Great Rocks ont aidé à ébrécher la pierre pour la façonner, et les pierres plus petites, façonnées en outils, ont servi à lisser les surfaces avant de les soulever. Les Néolithiques ont posé 30 pierres en cercle en utilisant une technique de construction à poteaux et linteaux. Les tailleurs de pierre ont sculpté un joint à tenon et à mortaise (3,38) sur le dessus des pierres pour fixer les pierres en place. On ne sait toujours pas comment les pierres ont été soulevées ; cependant, les archéologues pensent qu'un grand trou a été creusé à côté de la pierre et que la pierre soulevée dans le trou se redresse. Le trou a peut-être été recouvert de bois afin que la pierre puisse facilement glisser dans le trou, puis être remplie de roches et de terre, ou certains archéologues pensent avoir utilisé une structure à ossature en A et des cordes pour aider à mettre les roches en place.

    « Stonehenge » n'est pas la seule structure de henge en Angleterre. Les habitants du Néolithique utilisaient le bois et la pierre pour construire des henges, et ils sont dispersés dans toute l'Angleterre, l'Écosse et l'Irlande. L'impact sur la société néolithique n'est pas bien connu. Il n'existe aucun mot écrit pour déchiffrer les henges de pierre, mais scientifiquement, nous savons que les pierres s'alignaient sur les solstices du soleil. Comme aucun des habitants néolithiques de la Grande-Bretagne ne possédait de langue enregistrée connue ou survivante, on en sait très peu sur son histoire ou sa culture.